Generador eléctrico

Las ingeniosas mejoras de James Watt en la máquina de vapor transformaron esta tecnología relativamente sencilla, haciéndola más eficiente y adaptándola para que pudiera utilizarse para hacer girar ruedas. Sus ideas revolucionaron la energía del vapor, impulsando literalmente la revolución industrial y transformando el paisaje británico y la vida de sus habitantes.

La primera máquina de vapor con éxito comercial fue la «máquina atmosférica», desarrollada a principios del siglo XVIII por Thomas Newcomen. Estaba diseñada para bombear agua y se utilizaba principalmente en las minas y, en algunas zonas, para bombear el suministro de agua municipal.

Mientras trabajaba en la Universidad de Glasgow, James Watt (1736 – 1819) recibió el encargo de reparar un modelo de máquina de vapor de Newcomen. Al darse cuenta de que el motor era extremadamente ineficiente, desarrolló un nuevo y revolucionario diseño que ayudaría a que una máquina de vapor funcionara más rápido y consumiera menos combustible. El truco consistía en separar el proceso de condensación del vapor, de modo que no fuera necesario enfriar todo el cilindro, lo que suponía un desperdicio de calor.

Al no tener dinero para convertir su diseño en un motor operativo, James Watt consiguió el apoyo del industrial local John Roebuck y patentó su diseño en 1769. Cuando Roebuck quebró en 1773, presentó a Watt al empresario de Birmingham Matthew Boulton, un exitoso hombre de negocios y fabricante. Utilizando los diseños de Watt, se asociaron en 1775 y comenzaron a fabricar las primeras máquinas de vapor Boulton & Watt. Dos años más tarde se les unió William Murdoch, que desempeñó un papel fundamental en el suministro e instalación de las máquinas en minas y fábricas de toda Gran Bretaña y del resto del mundo.

Bombilla incandescente

James Watt no es necesariamente un nombre conocido. Watt fue el inventor escocés que, entre otras cosas, ideó una forma de medir la potencia de una máquina (comparándola con la potencia de un caballo de tiro; de ahí viene el término «caballo de vapor»). En su honor, la unidad de potencia que utilizamos para medir todo tipo de cosas (bombillas, tostadoras, coches) se llama simplemente «vatio». Y es, en todo el sentido de la palabra, un término familiar.

Pero el mayor logro de Watt fue otro. Las máquinas de vapor se inventaron en el siglo XVII, y al siglo siguiente ya se utilizaban en muchas minas de carbón. En 1764, Watt, un joven ingeniero, recibió una de ellas para reparar. En su lugar, la modificó lo suficiente como para crear un nuevo tipo de máquina de vapor mucho más eficiente. Las máquinas de vapor que construyó con su socio Matthew Boulton fueron catalizadores fundamentales de la Revolución Industrial, impulsando minas de carbón, molinos y fábricas de todo tipo.

Por supuesto, se trata de un rumor vago y bastante improbable. Varias fuentes que he leído se refieren al desguace de la máquina de vapor del molino. Incluso, hace unos años, se descubrió una caldera de una máquina de vapor en el río Torrens, cerca del molino. Y uno de los historiadores de molinos más expertos de Australia Meridional me dijo que dudaba de que la máquina de vapor de Birdwood fuera siquiera una de las de Watt. Aun así, no me convence que una pieza de maquinaria tan hermosa acabe siendo desmantelada para convertirla en chatarra. Y estoy esperando ese titular de las noticias: «Se encuentra una reliquia de la Revolución Industrial de valor incalculable». Cuando ocurra, habrá un lugar preparado para ella en el Museo Nacional del Motor.

La máquina de vapor de watt

Este artículo trata sobre el inventor e ingeniero mecánico. Para la universidad, véase James Watt College. Para el premio, véase Medalla Internacional James Watt. Para otras personas con nombres similares, véase James Watt (desambiguación).

James Watt FRS FRSE (/wɒt/; 30 de enero de 1736 (19 de enero de 1736 OS) – 25 de agosto de 1819)[1] fue un inventor, ingeniero mecánico y químico escocés que mejoró la máquina de vapor Newcomen de Thomas Newcomen de 1712 con su máquina de vapor Watt en 1776, que fue fundamental para los cambios que trajo la Revolución Industrial tanto en su Gran Bretaña natal como en el resto del mundo.

Mientras trabajaba como fabricante de instrumentos en la Universidad de Glasgow, Watt se interesó por la tecnología de las máquinas de vapor. Se dio cuenta de que los diseños de motores contemporáneos desperdiciaban una gran cantidad de energía al enfriar y recalentar repetidamente el cilindro. Watt introdujo una mejora en el diseño, el condensador separado, que evitaba este desperdicio de energía y mejoraba radicalmente la potencia, la eficacia y la rentabilidad de las máquinas de vapor. Con el tiempo, adaptó su motor para que produjera movimiento rotatorio, ampliando enormemente su uso más allá del bombeo de agua.

La máquina atmosférica de newcomen

La primera máquina de vapor en funcionamiento se había patentado en 1698 y, en la época del nacimiento de Watt, las máquinas de Newcomen bombeaban agua de las minas de todo el país. Hacia 1764, Watt recibió un modelo de motor Newcomen para reparar. Se dio cuenta de que era irremediablemente ineficiente y comenzó a trabajar para mejorar el diseño. Diseñó una cámara de condensación independiente para la máquina de vapor que evitaba las enormes pérdidas de vapor. Su primera patente, en 1769, incluía este dispositivo y otras mejoras del motor de Newcomen.

El socio y patrocinador de Watt fue el inventor John Roebuck. En 1775, los intereses de Roebuck fueron adquiridos por Matthew Boulton, propietario de una fábrica de ingeniería en Birmingham. Juntos, él y Watt comenzaron a fabricar máquinas de vapor. Boulton & Watt se convirtió en la empresa de ingeniería más importante del país, satisfaciendo una demanda considerable. Al principio, ésta procedía de los propietarios de minas de Cornualles, pero se extendió a los molinos de papel, harina, algodón y hierro, así como a las destilerías, canales y obras hidráulicas. En 1785, Watt y Boulton fueron elegidos miembros de la Royal Society.

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